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Le piastrelle hanno diverse forme e stili per quanto riguarda l’aspetto esteriore, ma oggi andremo a raccontare un po’ la storia dietro che si nasconde, vissute da un influencer, che racconterà una parte non proprio conosciuta.

Merth è un’influencer del fai-da-te, parte di un gruppo crescente di donne ben pettinate che seguono i loro progetti di miglioramento della casa online attraverso video eleganti e post costellati di link affiliati. Per i suoi 46.000 follower su Pinterest, fornisce consigli su come aggirare l’Ikea, sulla cura delle piante e su ciò che definisce “una lavorazione del legno alla portata di tutti”. Dopo aver cercato pavimenti economici e facili da installare, Merth ha optato per la linea Lifeproof di Home Depot : listoni in vinile dall’aspetto simile al legno che si incastrano senza colla. La semplicità era parte integrante dell’offerta. “Compralo oggi, installalo oggi”, prometteva la donna bionda della pubblicità di Home Depot.

Merth fu soddisfatta del risultato e scrisse un post di follow-up un anno dopo, mentre la pandemia di coronavirus si stava diffondendo in tutto il mondo e i professionisti che avevano soldi da parte stavano ristrutturando le loro case. Gli americani della classe media stavano entrando in un’epoca di immensa scelta sul posto di lavoro; in molte aziende era possibile, per la prima volta, lavorare praticamente da ovunque. Dovevano solo capire dove collocare l’ufficio in casa.

In due post del blog sul suo progetto di pavimentazione, Merth ha linkato la pagina Lifeproof di Home Depot più di una dozzina di volte. Ma all’epoca non si era resa conto che la semplicità promessa da Home Depot aveva un costo ambientale e umano immenso. I pavimenti in vinile stanno registrando un’impennata di crescita, favorita in parte dalle ristrutturazioni dell’era della pandemia. L’industria lo chiama “piastrelle viniliche di lusso”. In realtà, si tratta di strati su strati di plastica sottile, un intruglio fortemente inquinante prodotto con combustibili fossili. Molto spesso, come dimostra un nuovo rapporto, questa plastica viene prodotta utilizzando il lavoro forzato.

La storia dei pavimenti in vinile inizia a 6.600 miglia di distanza, nella regione dello Xinjiang, nella Cina nord-occidentale, dove si intreccia con la persecuzione degli uiguri, prevalentemente musulmani. Lo stesso mese in cui la Merth ha scritto il suo post del 2020, in un villaggio dello Xinjiang meridionale, il trentenne Abdurahman Matturdi, è stato caricato su un autobus con la scritta “Zhongtai Chemical”. È l’abbreviazione di Xinjiang Zhongtai Chemical Company, un’azienda petrolchimica di proprietà del governo cinese che è uno dei maggiori produttori al mondo di cloruro di polivinile, o PVC, un tipo di plastica che è un ingrediente fondamentale dei pavimenti in vinile. L’Organizzazione Mondiale della Sanità aveva appena dichiarato che il Covid-19 fosse una pandemia e le fabbriche in tutta la Cina stavano chiudendo per proteggere i lavoratori e prevenire la diffusione del coronavirus, ma gli impianti di PVC di Zhongtai erano in piena attività. Matturdi, la cui storia è descritta in un post sull’account WeChat dell’azienda, si è lasciato alle spalle la moglie, il figlio neonato e la madre malata. Ore dopo è arrivato nella capitale regionale di Ürümqi, dove ai membri del suo gruppo sono stati assegnati i letti dei dormitori e sono state date loro le tute militari da indossare. Invece di guardare il suo bambino imparare a camminare o di prendersi cura della madre, avrebbe passato le giornate a lavorare nelle strutture di Zhongtai, esposto a sostanze chimiche tossiche e a un nuovo virus spaventoso.

Merth e Matturdi sono collegati da una preoccupante catena di approvvigionamento. A un’estremità c’è Zhongtai, una gigantesca impresa statale con stretti legami con il Partito Comunista Cinese che è tra i principali utilizzatori di lavoro forzato nello Xinjiang. Secondo le sue stesse dichiarazioni, Zhongtai ha portato più di 5.500 uiguri come Matturdi a lavorare nelle sue fabbriche nell’ambito di un programma governativo che, secondo i difensori dei diritti umani, rappresenta una grave ingiustizia. Per produrre le resine plastiche che finiscono nei pavimenti sotto i piedi degli americani, Zhongtai emette gas serra e mercurio nell’aria. I suoi dirigenti sradicano vite, distruggono famiglie ed espongono i lavoratori alla polvere di carbone e al cloruro di vinile monomero, che è stato collegato a tumori al fegato.

All’altro capo della catena ci sono molte grandi aziende di pavimenti, piccoli appaltatori e Home Depot. “Home Depot proibisce l’uso di lavoro forzato o in prigione nella sua catena di fornitura”, ha scritto un portavoce in un’e-mail. “Questo è un problema che prendiamo molto sul serio e ci impegneremo a rivedere le informazioni contenute nel rapporto e a prendere ogni ulteriore misura necessaria per garantire che i prodotti che vendiamo siano privi di lavoro forzato e pienamente conformi a tutte le normative vigenti”. Il nuovo rapporto, redatto dai ricercatori del Centro per la Giustizia Internazionale Helena Kennedy dell’Università di Sheffield Hallam in Inghilterra e dall’organizzazione investigativa sulle sostanze chimiche tossiche Material Research, con sede nel Maine, descrive in dettaglio il tributo dell’industria dei pavimenti, dipingendo un quadro devastante dell’oppressione e dell’inquinamento nella regione degli Uiguri, il tutto per aiutare i consumatori degli Stati Uniti e di altri Paesi ricchi a rinnovare le loro case a basso costo. Il rapporto invita l’industria “a identificare i propri rischi e a sottrarsi alla complicità con il lavoro forzato degli Uiguri”. Chiede inoltre a tutte le aziende che si riforniscono dalla Cina , compresa Home Depot ,di controllare le loro catene di approvvigionamento.

Il rapporto è “molto significativo”, ha dichiarato Scott Nova, direttore esecutivo del Worker Rights Consortium, un gruppo indipendente di monitoraggio del lavoro che non è stato coinvolto nella ricerca. “Ha importanti implicazioni per i rivenditori e i commercianti di pavimenti. E ci sono molte persone che in questo momento camminano per le loro case su pavimenti che sono praticamente certi di essere stati prodotti in parte con il lavoro forzato”.

Circa il 10% del PVC globale proviene dalla regione uigura, per la maggior parte da Zhongtai. Dallo Xinjiang, la resina di PVC di Zhongtai viene trasportata nella Cina orientale, in India e in Vietnam, dove viene trasformata in pavimenti prima di essere esportata negli Stati Uniti e in altre parti del mondo. Il PVC viene utilizzato anche per produrre prodotti di uso quotidiano ,come tende da doccia e carte di credito; il team di Sheffield Hallam and Material Research afferma che è probabile che la plastica di Zhongtai venga utilizzata per produrre tubature in PVC per gli acquirenti globali.

I ricercatori si concentrano in parte su una fabbrica di pavimenti in Vietnam chiamata Jufeng New Materials, che fornisce le piastrelle Lifeproof a Home Depot, tramite una società con sede in Georgia chiamata Home Legend. Oltre un terzo delle importazioni di resine di PVC di Jufeng proviene da Zhongtai, come risulta dai registri di spedizione. Un’altra metà proviene dalla società madre di Jufeng nella Cina orientale, che a sua volta si rifornisce in larga misura da Zhongtai. Tutto ciò porta i ricercatori a concludere che la linea Lifeproof è ad “alto rischio di essere prodotta con il PVC di Xinjiang Zhongtai”.

Il portavoce di Home Depot ha inviato a The Intercept una lettera di Home Legend, datata 10 giugno, in cui si afferma che la società madre di Jufeng ha assicurato che il PVC di Xinjiang non viene utilizzato per produrre pavimenti per il grande rivenditore. Il portavoce ha anche indirizzato The Intercept a un rapporto di Home Depot in cui si afferma che i fornitori vengono controllati per garantire il rispetto dei “diritti umani, della sicurezza e delle pratiche ecologiche”, compreso il divieto di lavoro forzato. Home Depot non ha risposto alle domande su quando ha effettuato l’ultimo audit su Home Legend o sulle sue fabbriche a valle. 

Ricercatori, funzionari doganali e giornalisti hanno già documentato una serie inquietante di prodotti legati al lavoro forzato degli uiguri, tra cui maschere chirurgiche, computer portatili, cotone, pannelli solari e parrucche. Ma i pavimenti in PVC aggiungono un’altra dimensione: gravi effetti sulla salute e sull’ambiente. Il rapporto descrive nei dettagli come i lavoratori coinvolti nella sua produzione respirino diverse sostanze tossiche, tra cui quelle cancerogene, e come nel processo di creazione della resina plastica per i pavimenti vengano rilasciate enormi quantità di inquinanti climatici.

La produzione di PVC avviene in tutto il mondo, compresi gli Stati Uniti, e crea inquinamento ovunque. Ma nello Xinjiang il processo utilizza il mercurio, che negli Stati Uniti è stato gradualmente eliminato dalla produzione di PVC, e genera più rifiuti che in molte altre parti del mondo, si legge nel rapporto. I lavoratori uiguri che vivono nei dormitori vicino agli impianti ne sostengono i costi. “In quelle condizioni, su quella scala, dove lo Stato ha il controllo della produzione e non si tiene conto degli impatti, è quasi inimmaginabile quello che sta accadendo”, ha dichiarato Jim Vallette di Material Research, uno degli autori del rapporto. “Non c’è niente di simile sulla Terra per quanto riguarda la combinazione di clima e inquinamento tossico. E i lavoratori ci vivono 24 ore su 24, 7 giorni su 7”.

Lifeproof è la linea di pavimentazione interna di Home Depot. Ma il problema si estende ben oltre Home Depot. I ricercatori rintracciano il PVC di Zhongtai in oltre due dozzine di altre marche di pavimenti. Inoltre, evidenziano la lunga lista di investitori di Zhongtai negli Stati Uniti e in Europa, tra cui il Fondo Pensione Governativo Norvegese, Dimensional Fund Advisors e Vanguard. Nessuno dei fondi ha risposto alle domande di The Intercept sui loro investimenti in Zhongtai; in un’e-mail ai ricercatori, Vanguard ha confermato un investimento di 7 milioni di dollari in Zhongtai.

“Non c’è niente di simile sulla Terra per quanto riguarda la combinazione di clima e inquinamento tossico”.

Negli Stati Uniti i consumatori sono al riparo dai retroscena oscuri dei pavimenti in vinile. Le aziende produttrici di pavimenti promuovono i pavimenti in vinile come ideali per le famiglie e rispettosi dell’ambiente perché non dipendono dal legname e, sostengono i produttori, durano più a lungo dei pavimenti in legno. Alcuni marchi ritraggono addirittura i loro prodotti come liberatori per le donne, perché sono facili da installare e da pulire, e arruolano influencer femminili per promuovere i loro pavimenti (Merth ha dichiarato che Home Depot non l’ha compensata in alcun modo per i suoi post e che non ha guadagnato molto dai link di affiliazione in essi contenuti).

Merth condanna ,dicendo di aver raccontato di aver fatto un’attenta ricerca sui pavimenti in vinile prima di scegliere il marchio Lifeproof. Ha detto di essersi imbattuta in persone online che mettevano in guardia dall’uso generale della plastica in casa, ma non era sicura di potersi fidare. Per il resto, ha detto, non ha trovato informazioni che la preoccupassero.

Home Depot utilizza diversi produttori per i pavimenti Lifeproof e il particolare stile Lifeproof che Merth ha installato non sembra avere un legame diretto con lo Xinjiang. Tuttavia, molti altri modelli Lifeproof che Merth ha consigliato ai suoi follower provengono da Jufeng, la fabbrica vietnamita che importa grandi quantità di PVC da Zhongtai. I ricercatori hanno identificato queste piastrelle confrontando i codici dei prodotti e lo spessore della pavimentazione elencati sul sito di Home Depot con quelli dei registri di spedizione. I prodotti hanno nomi stravaganti, come Sundance Canyon Hickory e Maligne Valley Oak, che fanno sembrare le piastrelle originarie di una foresta serena.

Inoltre la prossima settimana, i funzionari doganali statunitensi inizieranno ad applicare una disposizione chiave di una nuova legge, l’Uyghur Forced Labor Prevention Act (Legge per la prevenzione del lavoro forzato degli uiguri), che richiede alle aziende di controllare le loro catene di approvvigionamento per verificare l’eventuale utilizzo di manodopera nello Xinjiang. La legge, firmata dal presidente Joe Biden lo scorso dicembre a seguito di una campagna promossa da gruppi di attivisti per i diritti dei lavoratori e degli uiguri, consente alla Dogana e alla Protezione delle Frontiere di presumere che tutte le merci provenienti dallo Xinjiang siano state prodotte con il lavoro forzato, lasciando all’importatore l’onere di dimostrare il contrario. Ma poiché i prodotti in PVC spesso passano attraverso più Paesi prima di arrivare negli Stati Uniti, molti pavimenti in vinile non sarebbero automaticamente sottoposti a controlli. I ricercatori di Sheffield Hallam e Material Research sperano di cambiare questa situazione. “Molte aziende hanno resistito a guardare oltre il velo che hanno steso sulle loro catene di approvvigionamento”, ha detto l’autrice principale Laura Murphy, che studia il lavoro forzato alla Sheffield Hallam. “Dalla mia scrivania e da quella del mio team di ricerca, lo scopriamo ogni giorno”. Sempre più spesso, ha detto, non ci sono scuse per questa miopia.